Autismo en gatos: ¿Pueden los gatitos ser autistas?

Autismo en gatos

En las últimas décadas, la salud mental ha cobrado cada vez más protagonismo como parte importante de nuestro bienestar y felicidad. Naturalmente, esto ha dado lugar a una mayor concienciación, pero también a más preguntas.

A medida que cambia nuestro marco de referencia y nuestra comprensión del bienestar de nuestros seres queridos humanos, ¿qué pasa con nuestros seres queridos animales? Por ejemplo, hay más personas que entienden los síntomas del autismo, pero ¿qué se hace cuando se reconocen estos signos en el gato?

¿Qué es el autismo?

El primer paso es asegurarse de que entiendes perfectamente qué es el autismo y de que no te basas en rumores, representaciones televisivas simplificadas o información engañosa. Aunque ahora se entiende y se acepta más ampliamente, el autismo ha sido un tema controvertido en el pasado reciente, alimentado por mucha información errónea.

El trastorno del espectro autista (TEA) es un trastorno del desarrollo que abarca una enorme variedad de síntomas. Debido a este gran número de síntomas, hasta hace relativamente poco tiempo muchos aspectos del TEA se dividían de forma confusa en una serie de trastornos con diferentes nombres, como Asperger. Por ello, ahora se ha consolidado en un amplio espectro.

Algunos ejemplos de estos comportamientos tan amplios, son:

  • Sensibilidad al sonido, la luz, el olor o el sabor.
  • Incomodidad al ser tocado.
  • Dificultad para expresar sus emociones y necesidades.
  • Dificultad para entender el lenguaje corporal, los tonos vocales y las expresiones faciales.
  • Dificultad para relacionarse con otras personas.
  • Aversión al contacto visual.
  • Prefieren estar solos.
  • Necesidad de rutina.
  • Disfrutar de la repetición de palabras, frases o acciones.

Se sigue investigando para comprender mejor este trastorno, de modo que podamos aumentar nuestra capacidad de diagnóstico y mejorar la calidad de vida de quienes lo padecen. Una parte importante de esto es entender su causa. Aunque está claro que tiene una causa genética, se ha descubierto que hay muchos genes que influyen y se necesita mucha más investigación antes de poder decir que lo entendemos completamente.

Los gatos y el comportamiento autista

Utilizando esta lista de síntomas, está bastante claro por qué muchos propietarios de gatos tienen la preocupación de que sus gatos puedan tener un trastorno del espectro autista. Al fin y al cabo, la mayoría de los gatos muestran al menos uno de esos síntomas como parte de su comportamiento normal. Cuatro comportamientos de los gatos, en particular, aparecen una y otra vez: su inteligencia, sensibilidad sensorial, vocalizaciones y aversión a la interacción social.

El autismo y la inteligencia de tu gato

Un aspecto del autismo que no hemos tratado más arriba, pero que es muy conocido, es su propensión a una mayor habilidad en campos como las matemáticas y la música. Cabe señalar que este síntoma del autismo se exagera con frecuencia en varios programas de televisión, lo que ha dado lugar al estereotipo del genio misántropo autista. La verdad es que muchas personas con TEA no tienen “superdestrezas” notables, aunque es cierto que otras pueden destacar en ciertas áreas.

Esto lleva a algunos propietarios de gatos a sospechar que la brillantez de su gato podría ser un signo de autismo. Sin embargo, los gatos son animales inteligentes por naturaleza, y algunas razas en particular están más dotadas que la media. Por ejemplo, los abisinios y los birmanos son razas muy inteligentes que a menudo sus propietarios creen erróneamente que son autistas.

Un gato que muestra una capacidad inusual de enfoque y concentración es probablemente un gato muy inteligente, pero esto no es lo mismo que el autismo. Merece la pena estudiar cómo se puede estimular esta inteligencia a través del juego y el adiestramiento, ya que un gato inteligente se aburrirá con facilidad y podría descargar este aburrimiento en su entorno.

El autismo y la sensibilidad sensorial de tu gato

Mientras que una intensa concentración e inteligencia se confunde a menudo con un signo de autismo en los gatos, también existe la otra cara de la moneda: la falta de concentración y sensibilidad. Como hemos mencionado anteriormente, la sensibilidad a la luz, al sonido, al gusto y a los olores, así como la aversión a ser tocado, son síntomas de TEA en los humanos. Sin embargo, el mismo comportamiento en los gatos no es un signo de autismo felino.

A veces, los gatos pueden parecer desorientados, descoordinados o insensibles. Algunos propietarios sospechan que esto es un signo de que están luchando contra una sobrecarga sensorial y, por lo tanto, lo asocian con el autismo. Sin embargo, este comportamiento suele ser en realidad un signo de otros posibles problemas de salud, como fallos orgánicos, infecciones y depresión.

Es posible que tu gato no sufra de autismo, pero vale la pena investigar con el veterinario cualquier comportamiento inexplicable, inusual o cambiado. Puede que no sea nada, pero siempre merece la pena hacerles un chequeo. Sin embargo, lo que es bastante seguro es que no tienen autismo.

El autismo y la socialización de tu gato

Otro signo bien conocido del autismo es la incomodidad con el comportamiento social. En los seres humanos, esto puede dar lugar a que se evite el contacto visual o a que se eviten por completo las situaciones sociales, y los gatos muestran con frecuencia este comportamiento, que puede preocupar a sus propietarios. Las citas de juego con otros gatos, por ejemplo, en las que tu gato parece evitar al otro gato, o esconderse cuando tus amigos te visitan, son comportamientos comunes que pueden parecer antisociales, pero la verdad es que se trata de un comportamiento felino normal.

Del mismo modo, los gatos adoran y necesitan la rutina. Por eso hay que procurar darles de comer y dejarlos salir a la calle a la misma hora todos los días. Aunque este amor por la rutina es un síntoma conocido del TEA en los humanos, es una necesidad constante en toda la especie felina. Si el comportamiento de tu gato es inusual, vale la pena considerar si puede explicarse debido a la ruptura de la rutina que representa un evento social concreto.

Por lo general, los gatitos que han experimentado una gran socialización serán más receptivos a otros animales extraños y a los humanos. Esto también puede ayudar a prevenir otros problemas de agresividad a los que puedes enfrentarte cuando tu gatito se convierta en un gato adulto. Si tu gato no se socializó mucho cuando era un gatito, probablemente esto explique su comportamiento. Sin embargo, no te preocupes, aún puedes entrenar a un adulto para que se acostumbre a socializar si te preocupa que su comportamiento sea un problema.

El autismo y las vocalizaciones de tu gato

A menudo, los síntomas más comunes en los pacientes humanos del trastorno del espectro autista son los problemas relacionados con la comunicación. Esto puede ir desde negarse a verbalizar hasta vocalizaciones excesivas, a menudo dirigidas a una persona específica con la que están muy familiarizados. Una vez más, los propietarios de gatos suelen interpretar erróneamente signos similares en sus gatos como autismo.

Al igual que antes, la raza es un factor importante a tener en cuenta a la hora de entender las vocalizaciones de tu gato. Algunas razas son muy habladoras y otras no. El gato oriental de pelo corto, por ejemplo, te hablará hasta por los codos, pero eso no es un signo de que sea autista.

Desde el ronroneo hasta el maullido, tu gato puede elegir sólo parlotear contigo, pero esto suele ser muy común en un animal al que no le gustan los extraños. Suelen vincularse estrechamente a la persona que les da de comer más a menudo, y se alejan de los demás, incluso de otros miembros de la familia.

No te preocupes si tu gato es muy hablador o muy callado. Lo más importante es tener en cuenta sus niveles de angustia, o si su comportamiento es un cambio repentino e inexplicable de su comportamiento normal. Como siempre, si tienes preocupaciones serias, visita a un veterinario.

¿Podría mi gato ser autista?

Como probablemente hayas adivinado, la respuesta es no. No hay pruebas que sugieran que tu gato pueda tener autismo. La investigación sobre los animales y la salud mental aún está en sus primeras fases, pero los investigadores no han encontrado ninguna relación entre los gatos y el autismo. Sin embargo, sí han comprobado que los gatos pueden tener problemas de ansiedad y TOC, y es interesante señalar que la investigación ha sugerido que algunos perros podrían tener una forma de TEA.

Entonces, ¿por qué los propietarios pueden pensar que sus gatos tienen autismo? Bueno, en primer lugar, los gatos tienden a tener una personalidad menos sociable en comparación con los humanos. También suelen ser más sensibles que los humanos y se sobresaltan ante ruidos y sonidos que a nosotros nos parecen muy explicables. Es perfectamente normal que un gato pase gran parte de su tiempo solo y que esté en alerta máxima. Al fin y al cabo, son depredadores fundamentalmente solitarios y carnívoros.

En última instancia, muchos de los síntomas que demuestran un comportamiento inusual en los humanos, no son más que la demostración de un comportamiento normal en los gatos. Muchos propietarios de mascotas tienden a antropomorfizar a sus animales. Esto significa que les prescriben expectativas de comportamiento humano, como la culpa o, en este caso, el disfrute de la actividad social. En general, esto forma parte de la diversión de ser propietario de una mascota, pero es importante no dejar que afecte al trato que se da al gato y a la forma de satisfacer sus necesidades no humanas.

Por ejemplo, no puedes esperar que tu gato entienda el privilegio de hacerse famoso en instagram, mientras tú rompes su rutina y seguridad territorial en favor de llevarlo a una variedad de hermosos lugares “para el programa”. Esta falta de seguridad puede provocar ansiedad, agresividad o toda una serie de problemas de salud mental o de comportamiento.

Gatos, niños y autismo

Aunque es bastante seguro que tu gato no tiene autismo, existe una fantástica relación entre los gatos y el autismo que definitivamente merece la pena conocer. Un estudio muy reciente ha descubierto que los gatos pueden ser una compañía beneficiosa para los niños con trastorno del espectro autista.

Los animales se han considerado a menudo beneficiosos para los niños con TEA, ya que pueden luchar contra el aislamiento. Los animales domésticos suelen ser menos críticos que otros niños, lo que significa que las mascotas proporcionan una compañía estable. Los perros, por ejemplo, son conocidos por ser buenos compañeros porque proporcionan una sensación de protección y calma, pero este nuevo estudio sugiere que los gatos pueden ser una compañía aún mejor.

El estudio incluso encontró pruebas que sugieren que algunos gatos son más positivos hacia los niños con TEA que otros miembros de la familia, ya que los gatos que se mostraron cariñosos con un niño con TEA no mostraron la misma cantidad de afecto con ningún otro miembro de la casa.

Desgraciadamente, esta investigación se encuentra todavía en una fase muy temprana y no podemos suponer demasiado a partir de las correlaciones encontradas en el estudio. Sin embargo, los investigadores han destacado que es esencial encontrar el gato adecuado para un niño con TEA. Por lo tanto, si se está pensando en cómo un gato puede ayudar a un niño con TEA, conviene tener en cuenta que:

  • Los mejores vínculos se produjeron en los gatos que fueron adoptados cuando eran gatitos. Es probable que este vínculo temprano fuera esencial para crear gatos especialmente afectuosos y protectores.
  • En la mayoría de los casos de este estudio, la interacción principal entre el gato y el niño era el abrazo; por lo demás, la mayoría de los niños con TEA no pasaban mucho tiempo con los gatos de la familia.
  • Los mejores compañeros gatunos son afectuosos, socialmente extrovertidos y con poca agresividad. Por lo tanto, aunque la personalidad naturalmente distante de un gato puede reflejar el comportamiento del TEA, no es útil para el gato rechazar al niño.
  • En última instancia, es probable que se necesite un equilibrio para permitir que el niño tenga el control en la relación. A diferencia de un perro, es poco probable que un gato se meta a la fuerza en el espacio personal de alguien cuando no se le quiere, pero un gato afectuoso seguirá disfrutando de que lo cojan y lo abracen.
  • Evita las razas muy asustadizas, ya que tu gato debe sentirse cómodo con un cierto comportamiento imprevisible, como las vocalizaciones repentinas. Afortunadamente, si estás introduciendo un gatito o un gato joven en tu casa, es muy probable que se adapte bien, pero no tengas miedo de proporcionarle un entrenamiento adicional.

Merece la pena consultarlo con tu médico si no estás seguro. Recuerda que los niños con TEA tienen una variedad tan amplia de síntomas y comportamientos que es muy poco probable que una sola ayuda se adapte a todos. En general, los animales domésticos tienen más probabilidades de ayudar a los niños con problemas táctiles. Son agradables para los niños que disfrutan de las experiencias táctiles y pueden ayudar a un niño con aversión al tacto a superar algunas de sus sensibilidades.

Fuentes:

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Pedro Esteban

Pedro Esteban

Redactor en revistas de temática natural, me encantan los animales y convivir con gatos. ¡Te daré algunos trucos para que tu convivencia con ellos llegue a buen puerto!

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