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Hierba gatera para gatos: la guía definitiva (Catnip)

Hasta cuatro de cada 5 gatos se sienten naturalmente atraídos por la hierba gatera. Es como un hechizo mágico que se lanza a la mayoría del mundo felino. Agrega la hierba gatera a un recipiente con agua fresca e incluso un gato que no es tan aficionado a la bebida se lamerá con entusiasmo. Es como si los gatos se pusieran en trance cuando hay hierba gatera. Sin embargo, realmente existe una explicación más racional, más lógica y más empírica de este tipo de comportamiento felino. En esta guía exploraremos más profundamente el mundo de los gatos y la hierba gatera.

¿Qué es la hierba gatera?

La hierba gatera, también la puedes encontrar por catnip, es una hierba de menta que se sabe que crece en abundancia en el este y el sur de Europa, Asia central, Oriente Medio y ciertas regiones de China. Sin embargo, ahora también está muy extendida en América del Norte, el norte de Europa y Nueva Zelanda. Los botánicos la llaman Nepeta cataria, una planta de corta vida que crece hasta 39 pulgadas de altura.

Tiene un follaje característico marrón-verde además de un tallo cuadrado y peludo bastante extraño. Las hojas son similares a los miembros de la familia de la menta: de forma elíptica a triangular pero con bordes de dientes gruesos.

Su principal ingrediente químico activo es la nepetalactona, un tipo de terpenoide. Los terpenoides de plantas son muy valorados por sus propiedades aromáticas y se han utilizado ampliamente en el manejo de enfermedades comunes como remedios herbales tradicionales. Se sabía que los nativos americanos utilizaban la hierba gatera en el tratamiento de los cólicos infantiles, calmando a los bebés de paso.

La hierba también se ha utilizado en el tratamiento de migrañas, indigestión, anorexia, gases, nerviosismo, calambres e insomnio. También hay informes documentados del uso de la hierba gatera en la reducción de la inflamación observada en las lesiones de tejidos blandos y la artritis.

Desafortunadamente, el uso de la hierba gatera en la medicina alternativa se ha perdido en gran medida, ya que ahora hay muchos productos farmacéuticos que son mucho más convenientes de tomar.

En cualquier caso, son las propiedades aromáticas de la nepetalactona las que se consideran la razón principal por la que la mayoría de los gatos se sienten atraídos por ella.

Catnip

¿Por qué los gatos aman la hierba gatera?

Los expertos en el campo del comportamiento felino saben que los gatos, grandes y pequeños, domesticados y salvajes, son especialmente susceptibles a ciertos aceites volátiles, en este caso, la nepetalactona, que se encuentra en las hojas y tallos de la Nepeta cataria o hierba gatera. La observación general es que cuando los gatos están expuestos a estos aceites volátiles, tienden a exhibir una variedad de comportamientos que son más comunes en las hembras en celo.

Se observa que los gatos expuestos a la nepetalactona frotan sus cuerpos y cabezas sobre la hierba gatera. Algunos pueden mostrar un aumento de salivación, rodar, saltar o incluso aumentar su vocalización. Estas respuestas de comportamiento generalmente duran aproximadamente 10 minutos, después de lo cual la exposición posterior a la hierba gatera no dará como resultado los mismos comportamientos.

Solo después de media hora de «entumecimiento» temporal a la hierba gatera, el gato volverá a ser susceptible a los efectos del sistema nervioso central de la hierba gatera. Muchas de las personas que tienen mascotas, así como algunos veterinarios llaman al efecto en gatos de 10 minutos de la hierba gatera como alucinógeno.

Entonces, ¿cómo ejerce la nepetalactona su llamado efecto «alucinógeno»?

Cuando un gato huele a hierba gatera, en realidad huele la nepetalactona presente en las hojas y tallos de la planta de menta. La nepetalactona es un aceite volátil que se une con ciertos receptores de proteínas que se encuentran en el bulbo olfativo de la nariz del gato. Estos receptores convierten el aceite volátil en una señal eléctrica que se transmite al cerebro, incluido el hipotálamo y la amígdala.

El hipotálamo es la parte del cerebro que es responsable de la regulación de una variedad de procesos fisiológicos en el cuerpo del gato. Estos pueden incluir la temperatura corporal, la sed, el sueño, el hambre, la fatiga, el ritmo circadiano e incluso los comportamientos de apego y paternidad. Además de regular estos procesos, el hipotálamo es también el puente fundamental entre el sistema nervioso y el sistema endocrino, y proporciona esencialmente las neurohormonas necesarias para estimular la glándula pituitaria y otras glándulas del sistema endocrino.

Por otro lado, la amígdala no es en realidad un órgano en sí mismo, sino más bien un grupo de núcleos que se ubican en lo profundo del centro del lóbulo temporal. Los científicos dicen que la amígdala es importante en el procesamiento de las respuestas emocionales, la memoria y la toma de decisiones. De particular importancia es su papel en el aumento de la conducta sexual cuando se estimula la amígdala.

En pocas palabras, la amígdala es responsable de integrar la señal sensorial que proviene de la nariz del gato. Estas señales eléctricas se transmiten a varias partes del cerebro que tienen un papel en la regulación de las respuestas de comportamiento. El hipotálamo recibe estas señales eléctricas y envía las neurohormonas apropiadas a la glándula pituitaria para la secreción de hormonas apropiadas, incluidas las hormonas adrenocorticotrópicas que pueden conducir a la secreción de hormonas sexuales. Todo el proceso lleva a la exposición de una «respuesta sexual». Se puede, por lo tanto, decir que la nepetalactona en la hierba gatera es más como una feromona para los gatos.

El comportamiento sexual de los gatos es solo uno de los efectos de la hierba gatera. Debe entenderse que la nepetalactona es un estimulante del sistema nervioso central, por lo que puedes imaginar todas las diferentes funciones. Sin embargo, tener una cantidad excesiva de nepetalactona puede tener un efecto sedante contrario.

Durante mucho tiempo, se creía que la atracción de la hierba gatera entre los gatos seguía patrones de herencia mendelianos estrictos debido a la observación de que solo dos tercios de los gatos exhiben esta extraña atracción a esta hierba. El tercio restante no mostró ningún comportamiento distinto que pueda relacionarse con su exposición.

Sin embargo, estudios recientes muestran que la atracción peculiar de los gatos a la hierba gatera no sigue necesariamente un patrón mendeliano. En su lugar, se ha identificado un modelo de herencia poligénico, que pone la proporción de gatos que muestran comportamientos de atracción de hierba gatera de 70 a 80 por ciento.

Ya sea una herencia mendeliana o poligénica, una cosa es cierta: no todos los gatos responden al catnip como las hembras en celo. De hecho, se sabe que los felinos que no muestran ningún cambio de comportamiento como resultado de la exposición a los aceites volátiles de la hierba gatera exhiben los mismos comportamientos cuando se exponen a la valeriana, a la vid de plata o incluso a la Lonicera tatarica (un tipo de madreselva).

También es importante saber que los gatitos menores de 6 meses generalmente no muestran ninguna susceptibilidad a los efectos aromáticos de la nepetalactona.

Catnip

¿Cuáles son los usos de la hierba gatera?

Las fuertes propiedades aromáticas de la hierba gatera debido a su aceite volátil, la nepetalactona, se pueden aprovechar para una variedad de usos. Éstos son algunos de ellos.

Entrenamiento felino

Los gatos son especialmente conocidos por arañar. Arañan no porque les guste la idea de tener que destruir tus muebles o tapicería favoritos, sino más bien porque es su forma de afilar sus garras que pueden usar para trepar árboles y otras estructuras verticales. También arañan para ayudar a aumentar la flexibilidad de las articulaciones de la columna vertebral y las extremidades. Los gatos también tienden a rascar porque les da la oportunidad de «marcar su territorio». Si bien rascar es un comportamiento normal en los gatos, no querrás que rasquen tus muebles más preciados.

Aquí es donde el «Catnip» puede ayudar. Puedes comprar un poste de rascado para gatos o incluso hacer uno tú mismo. Ahora agrega la hierba gatera a la estructura y tu gato estará más que dispuesto a rascar el poste y salvarte de los muebles gravemente dañados. Estás utilizando la hierba gatera para ayudar a entrenar a tu gato para que vaya a su puesto de rascado cuando sienta que necesita un poco de afilado de garras.

De igual forma si estás entrenando a tu amigo felino sobre cómo usar una cama para gatos o incluso una casa para gatitos. Simplemente puedes rociar unas cuantas hojas trituradas de hierba gatera en su cama y te agradecerá por proporcionar una cama tan cómoda y realmente atractiva.

Tiempo de juego interactivo

Hay señuelos para gatos que están diseñados para ejercitar a tu gato mientras que le da la oportunidad de representar su naturaleza depredadora. En realidad, hay algunos juguetes interactivos para gatos que usan la hierba gatera como cebo. Dado que los gatos pueden oler el aceite volátil presente en la hierba gatera, se divertirán mucho corriendo, golpeando e incluso lanzándose sobre el señuelo de la hierba gatera. Solo se cauteloso, ya que una vez que «capturen» la «presa», dejarla ir no será particularmente fácil.

Alternativamente, puedes hacer tu propio juguete interactivo para tu gato. Aplasta unas cuantas hojas de hierba gatera, mezcla aproximadamente un par de tallos de la hierba y coloca esta mezcla de hierba gatera dentro de un calcetín viejo. Ahora ata el extremo abierto del calcetín y conéctalo a un cordón de nailon duradero y añade un asa para maniobrar el señuelo.

También puedes usar la misma mezcla de hierba gatera y colocarla dentro de una pequeña bolsa de papel. Arruga la bolsa de papel y conviértela en una bola apretada. Tu gatito estará más que feliz al deslizar y jugar con su nueva bola de papel.

Aditivo alimentario

Si tienes un comedor delicado, puedes probar a rociar la comida de tu gato con unos cuantos bocados de hierba gatera. Los expertos dicen que es segura de consumir. Si bien es cierto que puede causar malestar estomacal, esto suele ocurrir en los casos en que tu gato comió demasiado de la hierba. Un poco de hierba debe ayudar a estimular el apetito de tu mascota y terminar su comida.

Mejorar el apetito de tu amigo felino puede tener importantes implicaciones. Primero, podrá utilizar más nutrientes que se encuentran en sus alimentos. Segundo, estos nutrientes se distribuirán a todas las partes del cuerpo del gato. Tercero, dado que todos los tejidos reciben los nutrientes adecuados, podrán funcionar a un nivel más óptimo. En cuarto lugar, el efecto general de un mayor apetito en un gato que tiene problemas de apetito es el de una mejora general en la salud del gato.

Potenciador del agua

A diferencia de los perros, los gatos no pueden identificar fácilmente la sensación de sed. Esto se debe a que los gatos en la naturaleza obtienen su agua de los mismos animales que cazan. Cuando un tigre golpea un impala, solo obtiene alrededor del 20 al 30 por ciento del peso del impala como proteínas y grasas. El 70 a 80 por ciento restante es en realidad agua en forma de humedad.

A lo largo de su desarrollo evolutivo, los gatos han conservado esta tendencia a obtener agua de sus alimentos. También es por esta razón que el mejor alimento para gatos es aquel que contiene mucha humedad, ya que refleja la proporción de alimento seco y contenido de humedad que tienen en la naturaleza.

Lamentablemente, la mayoría de los alimentos para mascotas que se dan a los gatos hoy en día solo contienen alrededor de 10 a 12 por ciento de humedad. El 58 a 60 por ciento restante debe obtenerse de fuentes de agua. Sin embargo, aquí es donde radica el problema. Los gatos nunca beberán agua a menos que la hagas más atractiva.

La ingesta de esta hierba se ha recomendado como una de las mejores maneras de incitar a tu gato a beber más agua. Simplemente coloca una o dos hojas de hierba gatera en su recipiente para agua, llénalo con agua fresca para beber y verás a tu mascota dirigiéndose con más frecuencia a su recipiente para beber.

Repelente de insectos

Los felinos pueden no tener problemas con insectos que los molesten, pero pueden beneficiarse de las propiedades repelentes de insectos de la hierba gatera. Se ha demostrado que la nepetalactona es un agente repelente eficaz contra moscas y mosquitos. Como ya sabrás, los mosquitos portan el temido agente causante de la enfermedad del gusano del corazón, Dirofilaria immitis.

Si bien es cierto que casi siempre se piensa que la enfermedad del gusano del corazón es una enfermedad exclusiva de los caninos, otros mamíferos, como los gatos, también pueden infectarse. Todo lo que tu gato necesita es un buen bocado de un mosquito portador de Dirofilaria immitis.

Hay algunos estudios de investigación que demuestran que la efectividad de la nepetalactona es diez veces mayor que la de DEET. Frotar las hojas trituradas de hierba gatera sobre el pelaje de tu mascota debe ayudar a protegerlo de estos mosquitos. Una mejor solución es plantar estas hierbas en tu jardín para tener un repelente de insectos natural para ti, tu familia y tus mascotas.

Hierba gatera

Algunas precauciones al dar a tu gato hierba gatera

La hierba gatera, de hecho, puede tener muchos usos. Sin embargo, esto no significa automáticamente que ya debes darle a tu amigo felino una dosis diaria de este atrayente para gatos. Si bien generalmente es seguro, hay ciertas precauciones que debes observar.

En primer lugar, siempre darla con moderación. Si bien es cierto que no es tóxica para los gatos, ha habido informes documentados de vómitos y diarrea como resultado de la ingestión de demasiada hierba gatera. Desafortunadamente, determinar «cuánto es demasiado» puede ser excepcionalmente desafiante, ya que los felinos reaccionarán de manera diferente tanto entre razas como dentro de razas.

Algunos gatos pueden evacuar heces acuosas y sueltas después de consumir solo una o dos hojas de la hierba, mientras que otros pueden requerir una taza de hierba gatera antes de comenzar a mostrar malestar estomacal. Como medida de precaución, es mejor comenzar con menos cantidades de hierba gatera en lugar de ir a grandes dósis la primera vez.

En segundo lugar, se sabe que los gatos bajo la influencia de la hierba gatera son especialmente «coquetos». Los encontrarás dando vueltas, exponiendo sus estómagos. Si este gato tuyo es una hembra, podría ser interpretado por un gato macho como un signo de felino en celo o calor felino. Si aún no estás listo para tener un juego completo de gatitos nuevos en casa, resiste la tentación de acariciar o incluso tocar la barriga de tu gata mientras está boca arriba. Recuerda, este signo de un gato en celo no es más que los efectos similares a las feromonas de la netepalactona.

Tercero, entiende que la hierba gatera es en su mayoría hereditaria, con una proporción de gatos afectados desde un 65% hasta un 80%. Lo que esto significa simplemente es que siempre habrá gatos que no mostrarán ningún efecto a la nepetalactona. Dicho esto, no cometas el error de aumentar la cantidad de hierba gatera que le estás dando a tu gato en un intento de obtener una respuesta.

Incluso si aumenta la cantidad de consumo de hierba gatera, todavía no hay garantía de que tu gato muestre la respuesta esperada por el simple hecho de que tu gatito podría ser uno de los que pertenecen a la tercera parte de la población felina que no se ve afectada por la hierba gatera. Lo que tu gato obtendrá, sin embargo, es diarrea y vómitos.

Cuarto, debes ser especialmente cauteloso si a tu gatito le gusta el aire libre. Si está «bajo la influencia» de la hierba gatera, existe la posibilidad de que no esté totalmente consciente de su entorno. Pueden vagar por las calles o convertirse en el blanco de los depredadores del vecindario.

Quinto, limpia tu hogar de materiales tóxicos o potencialmente peligrosos. Los gatos bajo los efectos de la hierba gatera pueden modificar sus percepciones durante unos 5 a 10 minutos. Pueden comer casi cualquier cosa que de otra manera ni siquiera pensarían en tocar.

La hierba gatera es segura para dar a los gatos, ya que no es tóxica, excepto quizás por la diarrea y el vómito en caso de que le des demasiada. Sin embargo, también hay algunas implicaciones serias en su uso. Por lo tanto, es importante comprender estas implicaciones para que puedas optimizar todos los beneficios del uso de la hierba gatera para abordar una variedad de inquietudes para tu gato.

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Última actualización el 2019-08-19 / Enlaces de afiliados / Imágenes de la API para Afiliados

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